Tom Willemen: “De bouw is rijp voor technologische disruptie”

Auteur: 
Jo Cobbaut

Door een combinatie van organische groei en overnames groeide Willemen Groep uit tot één van de grootste familiale bouwgroepen van ons land. Drie jaar geleden gaf Johan Willemen het roer over aan zijn nu 44-jarige zoon Tom. Met extra veel aandacht voor innovatie en technologie bereidt hij de onderneming voor op de toekomst.

Begin augustus was het precies 20 jaar geleden dat Tom Willemen zijn intrede maakte in de familiale bouwonderneming. Hij was de enige van de vier kinderen in het gezin die een bouwkundige opleiding had genoten en onder andere daardoor was hij zowat voorbestemd om vroeg of laat de operationele leiding over te nemen van zijn vader Johan. De overdracht vond uiteindelijk plaats begin 2016. Inmiddels is ook zijn broer actief in het bedrijf; in enkele jaren tijd bouwde Bram een dynamische communicatieafdeling uit.

“Net als bij zoveel andere familiebedrijven was het de droom van mijn vader dat de kinderen het bedrijf verder zouden doen groeien en bloeien. Ik ben blij dat ik zoveel vertrouwen heb gekregen”, zegt Tom Willemen. “Ik ben voor een groot stuk opgegroeid in dit bedrijf. Als kind mocht ik in het weekend en tijdens de vakanties mee naar kantoor. Ik herinner me nog dat ik samen met mijn broer en zus uitgebreid alle mogelijkheden van de kopieermachine heb uitgeprobeerd.” (lacht)

“De bouw is lange tijd ontsnapt aan de golf van automatisering. Elke modernisering stopte aan de werfkeet. Dat zal nu snel veranderen.”

ETION: Bij Aswebo deed u een pak ervaring op. Drie jaar geleden riep de raad van advies u terug naar het hoofdkwartier in Mechelen om de groep te gaan leiden. Op welke manier heeft u intussen uw stempel op het bedrijf gedrukt?
Tom Willemen: “Van mijn vader heb ik de aandacht voor innovatie meegekregen. Hij was bijvoorbeeld een pionier door projectmanagement te introduceren in het traditionele bouwbedrijf. Zelf leg ik vooral de nadruk op nieuwe technologie en de praktische inzetbaarheid daarvan in de dagelijkse werking. De bouw is lange tijd ontsnapt aan de golf van automatisering. Elke modernisering stopte aan de werfkeet. Nu nog verschilt de huidige methodiek op de bouwwerf nauwelijks van die van de jaren ‘70. Het bouwproces verloopt nog altijd grotendeels analoog, met uitzondering van enkele digitale eilandjes. Met Willemen Groep willen we dit helemaal veranderen. Ik ben ervan overtuigd dat de bouwsector eindelijk rijp is voor technologische disruptie. Bij Willemen Groep geloven we bijvoorbeeld heel sterk in het potentieel van Building Information Modeling. BIM is een methode waarbij een 3D-model van het project centraal staat. Het is een dynamisch model waarbij alle betrokken partijen hun informatie kunnen toevoegen zodat het model altijd up-to-date is. Op die manier kan iedereen tijdens het bouwproces op basis van de meest actuele informatie de juiste beslissingen nemen. BIM zorgt dus voor een betere informatie-uitwisseling en een efficiëntere organisatie.”